Tout savoir sur les santons de Provence : histoire, origine et personnages

Pendant les fêtes de Noël, beaucoup décorent leurs foyers d’une crèche de Noël qui compte nombre de santons de Provence, petits personnages d’argile peints à la main par des professionnels appelés « maitres santonniers ». Pour trouver ces santons, on pourra bien sûr se rendre à la foire des santons à Marseille ou sur les marchés de Noël de Provence comme dans de nombreuses autres régions.

Histoire et origine des santons de Provence

Les églises ayant été fermées au cours de la Révolution Française, l’accès aux représentations de la nativité devint rapidement très limité. Les chrétiens et notamment ceux de la Provence voulurent résister. Ils se mirent à confectionner de petites figurines qui leur permettraient de vouer leur culte et d’entretenir leur fois. Les santons des crèches de Noël sont ainsi nés et constituent encore à ce jour un symbole à la fois religieux et culturel très fort. Le mot « santon » est la transposition du mot provençal « santoun » qui signifie « petit saint ». Ils reproduisent la scène de la nativité, les vieux métiers, le petit peuple et les personnages de la pastorale.

Les santons sont répartis dans une crèche de Noël reproduisant un village typique de la période de la nativité. La crèche est mise en place début Novembre pour être défaite début janvier après l’Épiphanie.

Les santons se sont vraiment multipliés au 19ème siècle avec l’apparition de maitres santonniers dans la région provençale, au sud de la France. Une petite industrie est née avec l’apparition de moules en plâtre pour la fabrication. Les personnages, fabriqués à base d’argile, portent leurs vêtements traditionnels et sont ensuite peints à la main. Chaque santonnier possède sa propre marque de fabrique dans les détails des personnages et leurs postures. Il est possible de visiter l’écomusée du santon créé en 1987 à Fontaine de Vaucluse. On y trouve 2000 pièces dont la plus petite crèche du monde, qui tient dans une demi coquille de noix.

Les différents personnages représentés dans les santons

Parmi les personnages inévitables, on retrouve Marie, Joseph, l’enfant Jésus, l’ange Boufareu ainsi que les Rois Mages. On trouve également des bergers accompagnés d’animaux comme l’âne et le bœuf. Par ailleurs, comme expliqué précédemment, les santons représentent de nombreux personnages emblématiques de la Provence et de ses métiers traditionnels. Les plus populaires sont incontestablement le vieux et la vieille, le Ravi, le bûcheron, le pêcheur, la poissonnière, le boulanger, le meunier, le curé, l’Arlésienne, la lavandière et d’autres encore.

De tous les maitres santonniers les plus célèbres en Provence figure notamment le regretté Marcel Carbonel qui définissait la crèche provençale comme « le fruit d’un itinéraire unique, mêlant au fil du temps, le profane au religieux ». Il a développé de nombreuses techniques de fabrication : création de gouaches à l’aide de 19 pigments de base mélangés à de la gomme arabique dure, pour obtenir 124 couleurs répertoriées. L’utilisation de gouaches « faites maison » aux couleurs vives était la particularité de Marcel Carbonel, contrairement à de nombreux santonniers qui aujourd’hui utilisent les tubes du commerce.

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